Viimeksi keskustalaiset tiesivät valintaa tehdessään, että puheenjohtajasta tulee myös pääministeri. Ehdokkaiden osaamista, uskottavuutta, yhteistyötaitoja ja linjauksia tarkasteltiin siitä näkökulmasta, että valitun on pystyttävä johtamaan maan hallitusta.

Nyt valitaan oppositiopuolueelle johtajaa, jonka toivotaan vetävän puolueen kannatuksen jatkuvaan nousuun ja kenties seuraavissa eduskuntavaaleissa uudelleen hallitukseen.

Keskustan nykyjohto on pyrkinyt jättämään Pekkarisen piirinsä ulkopuolelle toistuvasti. Viimeisin selänkääntö hänelle tehtiin, kun eduskuntaryhmä valitsi puheenjohtajakseen Kimmo Tiilikaisen.

Mari Kiviniemi on halunnut nuorentaa keskustan julkikuvaa, ja siihen tavoitteeseen vuodesta 1979 lähtien kansanedustajana ollut ja viidessä hallituksessa ministerinä toiminut Pekkarinen sopii huonosti.

Pekkarisen lähtö puheenjohtajakisaan haastaa vahvasti myös kunniapuheenjohtajan Paavo Väyrysen. Pekkarinen ja Kiviniemi ovat istuvina kansanedustajina mukana päivänpolitiikassa. He pääsevät työssään toistuvasti näkyvien avausten tekoon. Väyrynen olisi auttamatta sivuraiteella ilman kuntavaalikiertuettaan ja keskustalaisia ilahduttanutta presidenttiehdokkuuttaan.

Lähiviikkoina voi puheenjohtajakisaan nousta muitakin keskustalaisia. Eduskunnasta pudonneella Timo Kaunistolla olisi nyt aikaa kiertää kenttää ja tehdä omaa vaalityötä. Nuorempi polvi toivonee mukaan ainakin keskipohjalaista Tuomo Puumalaa, ja kannatusta on myös Annika Saarikon ehdokkuudella.

Neuvoa-antava jäsenvaali puheenjohtajasta näyttää myös ilmeiseltä.

Vaikka keskustan puoluekokousta kehutaan yhdeksi maailman suurimmaksi puoluekokoukseksi, siellä käyttävät ääntään kuitenkin vain puolueosastojen valitut edustajat.

Jos keskusta haluaa vahvistaa puheenjohtajavaalillaan kannatustaan ja omaa toimintaansa, on tarpeen antaa äänestämisen mahdollisuus kaikille maksaville jäsenille.

Jäsenvaali ei sido puoluekokousedustajia. Heiltä vaaditaan kuitenkin rohkeuden lisäksi järkeenkäyviä perusteluja, jos kentän ääni jätetään huomiotta. Jäsenvaalista poikkeavan valinnan tekeminen on sitä todennäköisempää, mitä tasaväkisempi ja tiukempi lopputulos ennakkovaalissa on.

Keskustaa ei paina tänä kesänä hallitusvastuu. Sen vuoksi puheenjohtajavaalista voi muodostua reipasotteinen ja kansaa kiinnostava oppositiopolitiikan tähtikimara.